Kiji : le joyau du lac Onega

L’île au trésor du lac Onega 

Mondialement connue et escale incontournable des croisières sur la Volga, l’île de Kiji possède un ensemble paroissial à l’architecture audacieuse et féerique. L’arrivée sur l’île est merveilleuse. Aussi grand qu’une mer, le lac Onega est parsemé de bandes de terre sauvages couvertes d’arbres où émergent parfois quelques maisons de bois. Et soudain, trois clochers se dressent à l’horizon : ce sont les coupoles des vieilles églises en bois de Kiji, la perle de la Carélie. La magie du lieu opère aussitôt.

Les églises en bois de Kiji

Ancien site rituel païen, Kiji est une petite île d’à peine 6 km de long pour 1 km de large à près de 450 km au nord de Saint-Pétersbourg. Classée au patrimoine mondial de l’UNESCO en 1990, cet ensemble architectural appelé pogost (paroisse) est un joyau qui comprend deux églises, l’une d’hiver, toute en longueur, et l’autre d’été, la sublime église de la Transfiguration du Seigneur. En Russie, il est fréquent de retrouver ce couplage entre église d’été et d’hiver. À cet égard, l’église de l’Intercession - chauffée en hiver - offre un élégant contrepoint aux élévations de la Transfiguration. Construite toute en longueur en 1764, elle ne comporte que huit bulbes autour de sa coupole principale. Un carillon, reconstruit en 1874 et récemment rénové, au centre des deux églises, achève cet ensemble fermé par un muret en rondins de bois.  

L’église de la Transfiguration du Seigneur

C’est le joyau de Kiji ! Son édification débute le 6 juin 1714 en l’honneur des victoires de Pierre le Grand sur les Suédois - d’après la date inscrite sur la croix à côté de l’autel -, à l’emplacement d’une ancienne église foudroyée. D’après la légende, elle aurait été construite par un artisan à l’aide d’une hache unique qu’il aurait ensuite jetée dans le lac Onega. Il s’agit d’une église d’été, sans chauffage, construite en rondins de bois de sapin disposés en octogones sur quatre niveaux. Malgré ce que dit la légende, des clous ont été utilisés pour la charpente. L’édifice mesure 37 m de haut et 22 bulbes de formes et de dimensions différentes s’échelonnent à différents niveaux sur ses toits. Cette structure audacieuse lui donne l’air d’une « hydre fantastique » selon l’expression de l’historien de l’art russe Louis Réau. Au XIXe siècle, les bulbes ont été recouverts de 32000 écailles de fer blanc qui offrent des reflets dorés, perlés ou argentés suivant la lumière. Depuis 1994, l’église est redevenue un lieu de culte. À l’intérieur, son iconostase à quatre étages est décorée de 102 icônes dont les plus anciennes, de style nordique, remontent au XVIIe siècle. Unique en son genre, l’église de la Transfiguration du Seigneur de Kiji lance ses flammes dans le ciel blafard de Carélie.

Kiji, un musée à ciel ouvert

Kiji recèle d’autres merveilles. La chapelle Saint-Lazare datant de 1391 - la plus ancienne construction en bois de Russie - qui a été transférée du monastère de Mouromski. D’autres chapelles au centre de l’île, et notamment la chapelle des Trois prélats construite au XVIIIe siècle en provenance du village de Kavgora en Carélie, charment par leur beauté modeste. Depuis janvier 1966, un musée historique en plein air complète harmonieusement cet ensemble religieux. Il témoigne des techniques traditionnelles d’architecture russe avec l’ajout de bâtiments en provenance de Carélie : plusieurs chapelles, maisons et fermes en bois, demeures paysannes à l’intérieur fidèlement reconstitué ainsi que le plus vieux moulin à vent de Russie. Cet écomusée passionnant plonge le visiteur au cœur des traditions ancestrales russes.

Miraculeusement préservé et plusieurs fois rénové et enrichi, le site de Kiji constitue un héritage unique en Russie, au milieu d’un environnement naturel splendide et parfois hostile où la houle sur le lac Onega provoque de véritables tempêtes. Une escale incontournable de toute croisière sur la Volga !

Crédits photos : © Mikhail Kokhanchikov

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