Karnak : le plus grand temple de l’Antiquité

 

Voici le plus imposant complexe religieux de l’Égypte antique ! Sur la rive droite du Nil, le temple de Karnak s’étend sur 2,5 km2 en Haute-Égypte, près de Louxor, l’ancienne Thèbes de l’Égypte antique. Bâti au fil des millénaires, le mythique temple de Karnak est consacré au dieu Amon. À l’entrée, 40 sphynx à tête de bélier conduisent jusqu’à la grande salle hypostyle avec sa spectaculaire forêt de colonnes, la plus grande de tous les temples égyptiens. Classé au patrimoine mondial de l’UNESCO depuis 1979, le temple de Karnak est un passage incontournable de tout voyage en Égypte avec Abou Simbel, le musée égyptien du Caire et les pyramides de Gizeh.

La structure du temple de Karnak

Le temple de Karnak, dont le nom provient de l’arabe « al-Karnak » désignant une ville fortifiée, est en réalité un ensemble de temples entourés de trois enceintes. Pendant 2000 ans, depuis le règne de Sésostris Ier (environ 2000 avant J.-C.) jusqu’à la dynastie des Ptolémées, les pharaons ont construit, détruit et modifié les innombrables chapelles, temples et pylônes qui constituent le site grandiose de Karnak, nom moderne donné au temple d’Amon à Thèbes. Selon les croyances des anciens Égyptiens, Thèbes était le lieu de la création du monde, et c’est depuis le temple de Karnak que le dieu Amon-Rê intercédait avec le monde des vivants. Le temple de Karnak se compose de pylônes, des entrées monumentales, conduisant à des cours et à des temples. Le plus grand temple est celui dédié au dieu Amon, si grand qu’il pouvait contenir 3 fois la cathédrale Notre-Dame de Paris. La grande salle hypostyle est impressionnante avec ses 103 m de long pour 52 m de large et ses 134 colonnes de 22 m de hauteur chacune. La seconde enceinte est consacrée à la déesse Mout, épouse d’Amon, déesse mère représentée avec une tête de vautour. Le troisième édifice vénérait le dieu de la guerre à tête de faucon, Montou. En plus de ces trois enceintes, le site de Karnak abrite les temples d’Akhénaton, de Nectanebo II, de Thoutmosis Ier, d’Osiris, d'Amenhotep IV et les sanctuaires des barques de Thoutmosis III et de la reine Hatchepsout, entre autres. Le temple d’Amon était relié au temple de Louxor par une immense allée de sphinx de 3 km de long et un bassin le reliait au Nil par un canal artificiel qu’empruntait la barque d’apparat de la triade thébaine (Amon, Mout et leur fils Khonsou) lors de la grande fête annuelle d’Opet. Ajoutons à cela, des chaussées bordées de sphinx à têtes de bélier ou à têtes d’hommes reliant les différentes portes.

Aujourd’hui seule l’enceinte d’Amon se visite. Le reste du site continue d’être fouillé par le centre franco-égyptien d’étude des temples de Karnak.

Le temple d’Amon à Karnak où l’histoire de l’Égypte antique

Plus grand édifice religieux du monde avec Angkor Wat au Cambodge, le temple d'Amon à Karnak a été construit progressivement au cours des siècles, chaque pharaon ajoutant sa touche. Dédié au départ au dieu Amon, il a ensuite honoré les dieux Osiris, Hathor, Horus et Isis qui l’ont supplanté dans le panthéon égyptien. Le résultat de ces développements successifs est un complexe religieux d’une envergure jamais atteinte, avec chapelles, temples, colonnes, statues et obélisques qui concentrent l’optimum de l’art et de l’architecture égyptiens.

C’est avec l’unification de l'Égypte par Montouhotep II vers 2040 avant J.-C. que le dieu Amon-Rê prend une place prépondérante dans le panthéon égyptien, à la fois créateur du monde et conservateur de la vie. D’après les archéologues, le premier temple de Karnak a été édifié vers l’an 1920 avant J.-C. et était dédié à Amon. C’est avec le Nouvel Empire que le site se mue en un immense complexe. Ramsès II (1279-1213 avant J.-C.) ajoute par exemple des décorations et des colonnes à la salle hypostyle. Plus généralement, chaque souverain utilise la magnificence du temple de Karnak pour accéder à la postérité et tous les pharaons du Nouvel Empire ont plus ou moins ajouté ou remanié une partie du site.

Seule entorse au tableau, la parenthèse du règne d’Akhenaton (1353 - 1336 avant J.-C.) qui interdit le culte d'Amon et des dieux égyptiens au profit d’un dieu unique.

Les quelques 80 000 prêtres du temple de Karnak percevaient les impôts et les offrandes. Peu à peu, les grands prêtres devinrent si riches et si puissants qu’à la fin du Nouvel Empire, ils prirent le pouvoir à Thèbes pour diriger la Haute-Égypte après la division de l’empire.

En 666 avant J.-C., l'Égypte est envahie par les Assyriens menés par Assurbanipal. Thèbes est détruite. Une fois chassés, la construction du temple de Karnak se poursuit : Nectanebo Ier (380 - 362 avant J.-C.) ajoute un obélisque et un mur d’enceinte. La dynastie des Ptolémées, à partir de l’an 300 avant J.-C., y ajoute un hypogée et une chambre funéraire dédiée à Osiris jusqu’à la conquête romaine et la mort de Cléopâtre.

Les Romains détruisent Thèbes au Ier siècle de notre ère et la ville tombe dans l’oubli. Au VIIe siècle, les Arabes envahissent l'Égypte et nomment le lieu « Karnak », croyant découvrir un village fortifié. Et c’est ce nom, transmis aux premiers explorateurs européens du XVIIe siècle, qui perdure jusqu’à nos jours.

Crédits photos © Vladislav Gajic © Ibrahim © Calin Stan

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