Avignon : les visites incontournables

Que visiter dans la Cité des Papes ?

 

Sur les rives du Rhône, au cœur de la Provence, se déploie le centre historique d’Avignon, dominé par la silhouette majestueuse du Palais des Papes. Visiter Avignon, c’est se perdre dans les ruelles de son centre historique classé au patrimoine mondial de l’Unesco, c’est découvrir son fameux pont rendu célèbre par une chanson populaire, c’est admirer ses remparts médiévaux intacts, l’incontournable Palais des Papes et plonger l’été dans l’ambiance unique du plus grand festival dédié au théâtre.

Un peu d’histoire avant de visiter Avignon

L’histoire d’Avignon commence dès la préhistoire sur le Rocher des Doms, un éperon rocheux surplombant les eaux tumultueuses du Rhône. Au carrefour de routes commerciales reliant la péninsule italienne à la péninsule ibérique et le Nord au Sud de l’Europe occidentale par voie fluviale, Avignon est un comptoir massaliote puis une florissante cité romaine. Au Moyen-Âge, Avignon est la plus importante ville de Provence grâce à la construction de ses remparts et du pont Saint-Bénézet qui permet de traverser le Rhône. Mais c’est avec l’installation des papes en Avignon au XIVe siècle que la ville change radicalement de physionomie et acquiert une aura internationale. Elle restera un territoire de la papauté jusqu’à la Révolution. Si le XIXe siècle et l’industrialisation profitent peu à Avignon, la ville renaît en 1946 comme capitale culturelle avec la création par Jean Vilar du Festival de théâtre.

Avignon, capitale de la chrétienté 

Au début du XIVe siècle, un conflit essentiellement politique et exacerbé par l’affaire des Templiers oppose le roi de France, Philippe IV le Bel, au Pape Boniface VIII. Soutenu par une surreprésentation de cardinaux français et par le roi de France, Bertrand de Got, archevêque de Bordeaux, est élu en 1305 sur le trône de saint Pierre et prenant le nom de Clément V refuse de résider à Rome en proie à une dangereuse instabilité et s’installe au couvent des Dominicains d’Avignon, proche du Comtat Venaissin, une possession pontificale. L’ancien évêque d’Avignon lui succède : Jean XXII, pape de 1316 à 1334, établit définitivement la résidence pontificale à Avignon. Mais s’il est un pape avignonnais dont il faut retenir le nom, c’est Clément VI. Grand intellectuel et théologien, amateur d’art, grand diplomate, cet homme d’État est élu pape à l’unanimité en 1342. Un couronnement fastueux, des dépenses somptuaires, Avignon devient un centre culturel qui attire tous les artistes et intellectuels de son temps. C’est à lui que l’on doit la construction du palais Neuf du Palais des Papes.

S’ensuivent trois papes. Innocent VI qui fait ériger de nouveaux remparts autour d’Avignon, Urbain V plus effacé et enfin Grégoire XI qui retourne à Rome en 1377 et décède un an après. S’ouvre alors une crise de succession qui conduit à un schisme au sein de l’Église catholique. De 1378 à 1417, deux légitimités vont s’affronter, un pape régnant depuis Rome et l’autre depuis Avignon. Durant cette période de 39 ans, deux papes se succèdent à Avignon. Clément VII, qui malgré l’élection de l’Italien Urbain VI à Rome, revient s’installer à Avignon puis Benoit XIII, très fragilisé et peu à peu lâché par tous ses soutiens qui, enfermé dans le Palais des Papes, finit par s’enfuir en 1403 en Aragon. Il signe l’acte final de cette épopée des papes avignonnais.

Avignon : une salle de spectacle à ciel ouvert

En 1947, Jean Vilar initie « Une semaine d’Art Dramatique » en présentant trois créations dans différents lieux à Avignon dont la cour d’Honneur du Palais des Papes, transformée en salle de spectacle à ciel ouvert. Rebaptisée Festival d’Avignon en 1954, cette manifestation, l’une des plus importantes dans le monde consacrée à la création théâtrale contemporaine, transforme tous les ans au mois de juillet la ville d’Avignon en scène de théâtre ouverte et investit plus de 30 lieux qui accueillent plus de 120 000 spectateurs. Avignon s’anime alors dans une ambiance bohème et festive avec des milliers d’affiches placardées dans la ville et des artistes qui chantent, jouent à chaque coin de rue.

Visiter Avignon et ses alentours

Classé au patrimoine mondial de l’Unesco depuis 1995, le Palais des Papes est le monument incontournable de toute visite d’Avignon. Mais on ne peut visiter Avignon sans découvrir ses places provençales plantées de platanes et leurs typiques fontaines, l’impressionnante cathédrale Notre-Dame-des-Doms et son clocher dominant la ville, son pont a moitié emporté par les crues du Rhône et ses remparts parfaitement bien conservés. Autour d’Avignon, nous vous suggérons la visite du pont du Gard, témoignage exceptionnel d’ingénierie romaine et de la ville d’Uzès, joyau d’architecture et d’art provençal.

Crédits photos © Saiko3p © Majonit © Seb Pochet © Bernard Girardin © Liane M. © Llulu31 © Demchishina © Illustrez-vous

Le Palais des Papes

Voici le plus grand palais gothique du monde ! C’est à Benoît XII que l’on doit la construction de la première résidence pontificale appelée aujourd’hui le palais Vieux et les extensions - le palais Neuf - se feront sous l’impulsion de Clément VI. Il aura fallu 17 années à peine, de 1335 à 1352, pour ériger cet extraordinaire palais, inscrit au patrimoine mondial de l’Unesco. Visiter le Palais des Papes, c’est découvrir un monument unique au monde de par son ampleur et ses fastueux décors, mais aussi et surtout plonger dans l’histoire complexe de la papauté faite de pouvoir spirituel et de rivalités politiques et diplomatiques.

Le Palais des Papes Visiter Avignon

La cathédrale Notre-Dame-des-Doms

Jouxtant le Palais des Papes, la cathédrale Notre-Dame-des-Doms domine la vallée du Rhône depuis son éperon rocheux. Son clocher surmonté d’une statue dorée de la Vierge se distingue à des kilomètres. Érigée au XIIe siècle puis remaniée aux XVe et XVIIe siècles, la cathédrale Notre-Dame-des-Doms possède une façade romane et un portail peint. À l’intérieur, quelques fresques sont encore visibles, mais ce sont sa coupole romane et le tombeau du pape Benoît XII qui attirent l’attention.

La cathédrale Notre-Dame-des-Doms visiter Avignon

Les remparts d’Avignon

Depuis l’époque romaine, Avignon était ceinte de remparts. Leur tracé actuel date de l’installation des Papes à Avignon au XIVe siècle. 4,3 km de long, 7 portes rappelant les 7 collines de Rome, 8 m de hauteur, 35 grandes tours de défense et 35 tours intermédiaires. Cet imposant ouvrage aujourd’hui intact a été sauvé de la destruction par Napoléon III qui les fit renforcer pour protéger la ville des crues du Rhône.

Les remparts d’Avignon

Le pont d’Avignon

En 1185 s’achève la construction du pont Saint-Bénézet qui enjambe le Rhône de ses 22 arches. S’il fut pendant longtemps le seul pont entre Lyon et la Méditerranée, son utilisation avait surtout pour but de collecter des taxes à cette frontière entre le royaume de France et l’État pontifical. Endommagé à de nombreuses reprises, il est à chaque fois reconstruit jusqu’à ce que la crue du Rhône de 1669 n’emporte la quasi-totalité de ses piliers, ne laissant que le petit tronçon que l’on peut parcourir aujourd’hui. Mais peu importe car à défaut de le traverser, sur le pont d’Avignon on y danse, on y danse…

Le pont d’Avignon

Le centre historique d’Avignon

Très animé avec ses terrasses ombragées et ses nombreuses boutiques, le centre-ville d’Avignon regorge de places typiquement provençales plantées de platanes, de fontaines, de musées, de théâtres, d’églises et d’hôtels particuliers aux façades richement décorées. Une mention particulière pour la rue de la Peyrollerie creusée dans la roche et la rue des Teinturiers où coule un charmant ruisseau.

Le centre historique d’Avignon

Autour d’Avignon : le Pont du Gard

Témoignage exceptionnel d’ingénierie romaine, ce pont-aqueduc a été construit par les Romains au Ier siècle de notre ère pour alimenter la ville de Nîmes en eau potable. Plus de mille ouvriers ont travaillé pendant 5 ans à ce colossal chantier. Avec ses 49 m de hauteur et ses 3 rangées d’arches superposées, c’est le pont-aqueduc romain le plus haut du monde. Son état de conservation unique en fait le seul exemple de pont antique à 3 étages encore debout aujourd'hui ce qui lui vaut d’être classé au patrimoine mondial de l’Unesco.

Visiter Avignon le Pont du Gard

Autour d’Avignon : Uzès

Joyau d’architecture et d’art provençal, la ville d’Uzès a obtenu le label Ville d’Art et d’Histoire en novembre 2008. On y admirera notamment la tour Fenestrelle accolée à la cathédrale, un campanile de style lombard finement décoré de 42 m de haut, monument emblématique de la ville avec le château des Ducs d’Uzès.

Visiter Avignon Uzès

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