Les îles Scilly : un archipel enchanteur

Des îles du bout du monde

Exceptionnellement beau, peu fréquenté et préservé, l’archipel des îles Scilly, également nommé îles Sorlingues, est un monde à part à tous points de vue. Une merveille naturelle, un espace de calme et de liberté à visiter à l’occasion d’une croisière en mer Celtique. Peu peuplées, ces îles d’une beauté extraordinaire semblent un paradis tropical avec leurs eaux turquoise, leurs plages de sable blanc et leurs jardins luxuriants. Outre la diversité des paysages côtiers et ruraux très contrastés et la richesse exceptionnelle de la faune et de la flore, visiter les îles Scilly permet de découvrir des vestiges historiques de toutes les époques. Habitées depuis l'âge de Pierre, les îles Scilly abritent une cinquantaine de tombes mégalithiques datant de l'âge du Bronze.

Situées au large de la Cornouaille, les îles Scilly s'étendent sur une superficie de 16 km² et ne comptent que 2100 habitants répartis sur cinq îles, les autres îlots restant inhabités. Si le tourisme constitue désormais la principale ressource de l’archipel, la culture florale et la pêche y sont toujours pratiquées. L'influence océanique combinée aux effets du Gulf Stream assurent un climat tempéré qui favorise la culture des fleurs et particulièrement des jonquilles.

La guerre de Trois cent trente-cinq Ans

Anecdote historique singulière, les îles Scilly ont connu une guerre de plus de trois cent ans ! Explication. Opposant les Provinces-Unies (Pays-Bas actuels) aux îles Scilly, cette guerre a duré 335 ans en raison de l'absence d'un traité de paix. Aucun coup de feu n’ayant été tiré, cette guerre est à la fois la plus longue et la moins meurtrière de l’histoire ! Au XVIIe siècle, durant la deuxième guerre civile anglaise, la flotte royaliste basée dans les îles Scilly causait d’importantes pertes aux navires néerlandais, alliés des Parlementaires. En réaction, le 17 avril 1651, un amiral néerlandais déclare la guerre aux îles Scilly peu avant la reddition des Royalistes en juin 1651. En raison de l'obscurité de cette déclaration de guerre à une province isolée, les Néerlandais déclarent officiellement la paix aux Anglais et cet événement tombe dans l'oubli jusqu'en 1985. Le président du conseil des îles Scilly et historien, Roy Duncan, se rendant compte alors qu’aucun traité spécifique n’a été signé avec son archipel, en informe l’ambassadeur des Pays-Bas. La paix est alors officiellement signée le 17 avril 1986 !

Les îles Scilly, un carrefour maritime

Leur importance, les îles Scilly la doivent à leur emplacement stratégique à la jonction de routes maritimes internationales. Ces navires de passage faisaient escale dans l’archipel dans l’attente de vents favorables. Profitant de cette occasion les habitants vendaient de l’eau fraîche et toutes sortes de denrées, réparaient les bateaux. Avec les menaces d’invasion européennes et notamment de l’armada espagnole, l’île St Mary’s se dote d’un fort, le Star Castle doté de 120 canons. L’archipel servira également de quarantaine lors des épisodes de peste et de choléra et ce jusqu’au début du XIXe siècle.

Mais qui dit carrefour maritime, dit naufrages, d’autant que les îles Scilly possèdent de nombreux récifs périlleux. Le plus tragique d’entre eux survient en 1707 lorsque quatre navires de la Royal Navy s’échouent sur les côtes. On dénombre au total près de 1000 épaves dans les eaux des îles Scilly. Si vous avez l’occasion de visiter le musée Valhalla, son étonnante collection de figures de proues retrace l’histoire de ces naufrages. Au fil des ans, de nombreux navires ont échoué sur les côtes rocheuses des îles Scilly et c’est à partir de ces épaves de navires que la collection du musée a été constituée depuis les années 1840.

St Mary’s, la plus grande des îles Scilly

Avec ses 1800 habitants et ses 6,5 km², Saint Mary’s est l’île principale et la porte d’entrée de l’archipel. Havre de paix, l’île possède de superbes plages, des criques escarpées et d’agréables sentiers côtiers. Ne manquez pas de visiter Hugh Town, un charmant village où abondent les galeries d’art, les restaurants, cafés et pubs typiques.

Tresco ou les Scilly tropicales

L’île privée de Tresco offre des paysages très contrastés allant des pitons rocheux les plus arides aux jardins les plus luxuriants. La côte sud, protégée des vents, est un véritable un joyau subtropical alors que les escarpements du nord sont couverts de bruyères et de rocs dénudés. Incontournables à visiter sur l’île de Tresco : les sites funéraires de l’âge de Bronze, les romantiques châteaux en ruines et le célèbre jardin de l’abbaye de Tresco qui rassemble plus de 20 000 plantes exotiques venues des quatre coins du monde.

Des tombes de l’âge du Bronze aux épaves du musée Valhalla, visiter les îles Scilly est une expérience fascinante. Avec leurs jardins tropicaux et leurs plages paradisiaques, les îles Scilly comptent 239 monuments classés ! Voici quelques lieux incontournables à visiter sur les îles Scilly lors de votre croisière en Irlande.

Crédits photos : © Julie V. Mac © Will Perrett © Annie Spratt © Unique Photo Arts

Hugh Town

Située entre deux belles plages sur un isthme qui relie la péninsule de Garrison à l'île St Mary's, Hugh Town est une petite cité commerçante qui compte trois églises (anglicane, catholique et méthodiste).

îles Scilly Hugh Town

Les jardins de l’abbaye de Tresco

Créé dans les années 1830 autour des ruines d’une abbaye bénédictine, le jardin subtropical de l’abbaye abrite 20 000 plantes provenant de plus de 80 pays, du Brésil à la Nouvelle-Zélande et de la Birmanie à l’Afrique du Sud. La physionomie du jardin change tout au long de l’année.

Les jardins de l’abbaye de Tresco îles Scilly

Garrison

Surplombant la mer, cette forteresse en étoile a été construite en 1593 en à peine 18 mois pour défendre les îles Scilly contre les Espagnols. Par chance, aucune attaque espagnole n’eut lieu. Le temps passant, le bâtiment a été transformé en hôtel en 1933.

Garrison îles Scilly

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  • 9 jours / 8 nuits

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15/05/2024

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