Naxos, la plus grande île des Cyclades

Naxos : l’île la plus complète des Cyclades

 

Moins connue que ses voisines Mykonos, Santorin, Milos ou Syros, Naxos est la plus grande et la plus haute île grecque de l’archipel des Cyclades. Peu visitée et riche en marbre, en granit et en émeri, Naxos a longtemps pu vivre sans tourisme et pourtant l’île, au centre de la mer Égée, offre une diversité́ de paysages rare : un centre montagneux, des plages de sable fin, 41 villages colorés à l’architecture traditionnelle, de vieilles églises byzantines et des paysages façonnés par les champs d’oliviers, d’agrumes, les vignobles et les vergers. Naxos doit sa célébrité à la mythologie : c’est sur le mont Zeus qu’est né le roi des dieux et la légende raconte que Thésée y abandonna Ariane.

Une escale à Naxos promet des découvertes culturelles, mythologiques et des moments de détente devant ses paysages et ses belles plages.

Naxos, la petite Sicile

Avec une superficie de 428 km2, et le mont Zeus culminant à 1004 m d’altitude, Naxos a été surnommée la « petite Sicile ». Riche en eau douce, Naxos bénéficie d’une agriculture très variée sur ses plaines côtières et ses vallées fertiles, produit la célèbre pomme de terre de Naxos, des fruits et légumes qui la rendent autosuffisante, des fromages, du miel et une liqueur de cédrat, le Kitro. L’autre richesse de Naxos, ce sont ses carrières de marbre et ses mines d’émeri, roche qui doit son nom au cap Émeri de Naxos. En plus de ses immenses plages de sable blanc parmi les plus belles d’Europe, Naxos possède un patrimoine culturel couvrant une large période : des vestiges de l’Antiquité comme de superbes kouros, le temple de Déméter et la Portara, des dizaines d’églises byzantines édifiées entre le VIe et le XIIIe siècle, des vestiges de la période vénitienne comme les tours vénitiennes ou le Kasto de la capitale… Avec ses 18000 habitants, les Naxiotes, Naxos est la plus complète et la plus authentique des îles des Cyclades ayant conservé ses coutumes propres, sa littérature et ses artistes.

L’histoire guerrière de Naxos

Située au centre de la mer Égée, Naxos a profité de cette position pour développer sa flotte commerciale et exporter ses produits durant toute son histoire. Tour à tour puissante, durant la période archaïque, sous l’empire byzantin et à l’époque du Duché de Naxos, mais aussi sous domination extérieure pendant la période mycénienne, la Ligue de Délos et la domination ottomane, Naxos a l’histoire la plus riche de toutes les Cyclades.

L’île est peuplée depuis le IVe millénaire avant notre ère. Au IVe siècle avant J.-C. Naxos rayonne, envoie des colons jusqu’en Sicile où un village porte encore le nom de Giardini-Naxos et offre un Sphinx au sanctuaire de Delphes. Envahie par les Perses puis vaincue par Athènes, l’île est asservie et colonisée.

Naxos tombe dans l’oubli jusqu'en 1204 quand les Croisés s'emparent de Constantinople. Venise obtient la tutelle sur l’île et Marco Sanudo, le neveu du doge, fonde le duché de Naxos, impose un système féodal et fortifie les villes dont le kastro de l’actuelle capitale. Ce duché sera le dernier État latin à résister à la conquête ottomane.

En 1537, le raid turc de Barberousse impose la tutelle ottomane. Cette présence se limite cependant au seul fonctionnaire chargé de collecter les impôts. Durant cette période et jusqu’au milieu du XIXe siècle, les Naxiotes se révoltent à de nombreuses reprises davantage contre les nobles italiens et français qui dominent l’île.

En 1821, Naxos participe activement à la guerre d'indépendance grecque en envoyant 800 hommes et deux navires. Pendant la Seconde Guerre mondiale, Naxos est libérée par la résistance locale le 15 octobre 1944.

Naxos, l’île mythologique

Selon la mythologie grecque, Zeus serait né sur le mont Zeus et aurait grandi dans une grotte de cette montagne qui domine Naxos de ses 1004 m. C’est aussi à Naxos que Poséidon est tombé amoureux d’Amphitrite, qu’Athéna a vaincu Poséidon et que le forgeron Cédalion a appris à Héphaïstos le travail des métaux. Enfin Naxos a vu Thésée abandonner Ariane qui venait pourtant de l’aider à sortir du labyrinthe. Cet épisode mythologique très plus connu a inspiré Richard Strauss pour son opéra Ariane à Naxos.

Crédits photos © R. Andrei © Saiko3p © Michael © Vvoe © Pavle

Les kouros de Naxos

Un kouros est une statue de jeune homme de la période archaïque. Naxos possède plusieurs kouros inachevés retrouvés dans des carrières. Leur taille impressionnante peut atteindre les 10 m de long. Près du village de Melanes, on peut admirer l’une de ces statues de jeune homme allongé sur le dos. Ce kouros inachevé d’une longueur de 6,40 m est daté du VIIe siècle avant notre ère.

kouros Naxos

La Portara, symbole de Naxos

Sur l’îlot de Palatia qui fait face à la capitale Chora, se dresse une porte monumentale en marbre : la Portara, véritable symbole de l’île de Naxos. Ce portique impressionnant marquait l’entrée d’un temple d’Apollon inachevé daté de 530 avant notre ère. C’est à cet endroit que Thésée aurait abandonné Ariane.

La Portara Naxos

Chora, la capitale de Naxos

Ce port charmant aux maisons blanches et bleues conserve dans le magnifique quartier historique du Kastro de belles demeures vénitiennes, le couvent des Ursulines fondé en 1739, une cathédrale catholique du XIIIe siècle, la plus ancienne église catholique de Grèce, et les vestiges d’un château médiéval, de remparts et de tours. Chora possède plusieurs musées – le musée archéologique, le musée du folklore, le musée vénitien et le musée de Mitropolis – qui vous en apprendront davantage sur l'histoire, la culture et les traditions de Naxos.

Chora capitale de Naxos

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